23 julio, 2010

El sol escupiendo hierro

El sol escupiendo hierro: "

Líneas de hierro observadas durante eclipses | Fuente imagen: NASA.


En la imagen compuesta que ilustra el post veréis dos columnas, en la de la izquierda se aprecian dos imágenes de la corona solar tomadas durante un eclipse del año 2006. En la columna derecha se ven otras dos tomas de eclipses acaecidos en 2008. ¿Y qué son esos colores que se aprecian sobre la luz blanca? podréis preguntaros. Pues bien, las líneas rojas son trazas de una variedad de hierro altamente ionizada llamado Fe XI 789.2 nm. El azúl representa a la línea de hierro Fe XIII 1074.7 nm, y el verde a Fe XIV 530.3 nm. Recordad que un ión no es más que un átomo no neutro (eso es, con carga) que ha ganado o perdido electrones.


El fenómeno de las líneas de hierro no es nuevo, ya en la década de 1940 el sueco Bengt Edlén y el alemán Walter Grotrian demostraron que las rayas de color verde que aparecen en la corona solar eran debidas a la presencia de átomos altamente ionizados de elementos como el hierro, pero estas imágenes tan espectaculares son las primeras de la distribución térmica de los electrones coronales y del estado de la carga de los iones.


Dos curiosidades sobre el sol relacionadas con la foto.


1) Puede parecer extraño, pero además de hidrógeno (93,9%) y helio (6%), en el sol hay otros otros materiales presentes, aunque en minúscula proporción. Solo el 0,1% restante está formado por elementos más pesados como el Oxígeno, el Carbono, el Silicio, y el Hierro. Conocer estas proporciones es muy importante, y de hecho, el nivel de elementos metálicos presentes en cada estrella puede ser usado para clasificarlas. Por norma general, cuanto menos metal contenga una estrella más vieja es, ya que ha tenido más tiempo para escupirlos en las erupciones solares.


2) La Corona solar, que es la capa más externa o “atmósfera” de nuestra estrella y que se ve gobernada por potentes campos magnéticos, está 200 o 300 veces más caliente que la superficie del Sol (que es de “sólo” 6000º C). Esta enorme temperatura en la corona del sol, explica el hecho de que los átomos de hierro sean capaces de perder hasta 13 de sus 26 electrones. De ahí el Fe XIII presente en el nombre de la línea azul. El resto del nombre de cada línea de hierro (por ejemplo el 1074,7 nm) se refiere a la franja del espectro electromagnético estudiada, medida en nanómetros.


La imagen ya es un poco “antigua” (enero de este año) pero me sigue pareciendo preciosa. La encontré en la web del Centro Espacial de Vuelo Goddard de la NASA y tenéis una traducción al castellano en espaciosur.

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