23 agosto, 2010

Un parásito cerebral de 48 millones de años

Un parásito cerebral de 48 millones de años: "

Así actúa el Ophiocordyceps unilateralis | Imagen: David Hugues

Los aficionados a ver documentales seguro que habéis oído hablar de los parásitos que controlan la mente de sus víctimas. Entre ellos, el hongo Ophiocordyceps unilateralis es uno de los más conocidos y siniestros: sus esporas entran en el cerebro de la hormiga carpintera (Camponotus leonardi) y manipulan su comportamiento hasta convertirla en una especie de zombi. Una vez ‘infectada’, la hormiga entra en un estado de confusión, se dirige a la parte más alta de la planta y se ancla con sus mandíbulas antes de morir y servir de maceta para el parásito.

Ahora, un equipo de la Universidad de Exeter dirigido por el doctor David P. Hughes acaba de descubrir la presencia de este hongo en un fósil de 48 millones de años, lo que indica que este parásito lleva repitiendo la fórmula bastante tiempo. En concreto, se trata de una hoja fosilizada encontrada en las proximidades de un lago cerca de Hesse, en Alemania, en la que se aprecia, según los paleobotánicos, una serie de 29 marcas de mordiscos que coinciden con las que dejan hoy en día las hormigas infectadas por el hongo-parásito.

La hoja fósil de 48 millones de años analizada | Imagen: Torsten Wappler (Physorg)

“Esta es”, asegura el doctor Hugues, “la evidencia más antigua de parásitos que manipulan el comportamiento de sus huéspedes y muestra que esta relación es relativamente antigua”. Para conocer cuál es el comportamiento que este parásito lleva repitiendo desde hace casi 50 millones de años os dejo, como otras veces, con un excelente fragmento de un documental de sir David Attenborough. No apto para aprensivos:

Pinche aquí para ver el vídeo

Más info y fuentes: Fossil reveals 48-million-year history of zombie ants (Physorg) / Fossilised mind control, 48 million years ago (New Scientist) / Mind-controlling parasites date back millions of years (MSNBC)

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